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El sorpresivo origen de la malaria, una de las enfermedades más mortales para el hombre

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Apr 29, 2016 - 6:00:48 AM

La malaria causa casi medio millón de muertes al año en todo el mundo y puede ser transmitida por una sola picadura de mosquito.

Es una de las varias enfermedades que traspasaron la barrera de las especies desde los animales a los humanos.

Su forma más letal es provocada por el parásito protozoario Plasmodium falciparum, uno de varios parásitos que causan este mal, también conocido como paludismo.

Sin embargo, los mosquitos son simplemente portadores y, por lo tanto, rastrear el origen del parásito ha sido todo un desafío.

Para poder entender cómo evoluciona una enfermedad, es crucial saber dónde y cuándo comenzó a afectar a los humanos.

Eso es algo que puede ayudar a los científicos a desenredar los mínimos cambios genéticos que podrían haberla hecho tan letal.

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Gorila responsable

En 2010 un grupo de científicos consiguió un importante avance al analizar muestras fecales de gorilas occidentales que contenían parásitos Plasmodium.

En sus investigaciones descubrieron que la versión humana del P. falciparum era muy parecida a uno de los tres parásitos Plasmodium alojados en los gorilas.

Y quedó establecido por primera vez que la forma más letal de la malaria humana surgió de los gorilas, no de los chimpancés o de otras especies, tal como se había sugerido previamente.
Los científicos buscan en los gorilas la respuesta a por qué la enfermedad es tan letal para el ser humano.

De manera que todo empezó cuando un mosquito picó a un gorila infectado y luego, con otra picada, el insecto transmitió el parásito a un ser humano.

Una vez que llegó a los humanos se pudo propagar rápidamente, siempre que hubiera suficientes mosquitos para pasar el parásito de persona a persona.

Sin embargo, la historia seguía estando incompleta.

En especial, no estaba claro cuándo el parásito pasó del gorila a los humanos.

El problema era que las muestras fecales solo contenían trazos del ADN del Plasmodium del gorila y los investigadores necesitaban muestras de sangre para obtener secuencias completas del genoma y determinar el momento de la transmisión.

Pero es casi imposible conseguir sangre de gorilas salvajes.

Por fortuna, los chimpancés también poseen tres especies distintas de Plasmodium y resulta relativamente fácil conseguir muestras de sangre de chimpancés que viven en santuarios de Camerún, cerca de lugares donde habitan los chimpancés salvajes.

Un nuevo estudio publicado en la revista Nature Communications obtuvo la secuencia completa de los genomas de dos parásitos de los chimpancés, permitiendo a los investigadores estudiar con mayor detalle el árbol genealógico del Plasmodium.

Y eso ofreció sorprendentes pistas sobre el letal origen de la malaria.
Un salto reciente

Los parásitos de los chimpancés eran diez veces más diversos que la versión humana, el P. falciparum.
Ninguna de las seis especies conocidas de Plasmodium en simios se encuentran en los humanos.

"Es algo que cambia nuestra perspectiva sobre cuándo pudo ocurrir la transmisión original a los humanos", dice Paul Sharp, coautor del estudio de la Universidad de Edimburgo, en Reino Unido.

El salto a los humanos pudo haber ocurrido hace apenas 10.000 años, revela la investigación.

Y eso coincide con la época en que los humanos comenzaron a formar asentamientos cerrados y a desarrollar la agricultura.

Ese cambio hizo que se desplazaran menos que sus antepasados, dándole así a los mosquitos mayores probabilidades de picarnos.

"Se ha especulado que el P. falciparum estuvo en los humanos por cientos de miles de años", dice Sharp. "Lo que podemos ver en términos de la diversidad del parásito humano es que habría sucedido en un período relativamente corto".


Fuente: bbc.es

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